La compañía de Richard Branson, Virgin Galactic, ha llevado a su primer piloto de prueba en una nave espacial propulsada por cohetes.

Beth Moses, la principal instructora de astronautas de la firma de vuelos espaciales, se unió a los pilotos Mike Masucci y Dave Mackay en el vuelo. “Ella proporcionará validación humana para los datos que recopilamos. “Incluyendo aspectos de la cabina del cliente y el entorno de vuelo espacial desde la perspectiva de las personas en la parte posterior”, dijo Virgin Galactic en un tweet.

El vuelo es parte de un esfuerzo de décadas de duración por parte de múltiples compañías para iniciar una era de turismo espacial suborbital frecuente y seguro, en el que los vehículos pueden volar lo suficientemente alto como para ingresar brevemente al espacio, proporcionar minutos de gravedad cero y luego regresar al suelo.

El viernes, el vehículo SpaceShipTwo de Virgin Galactic, llamado VSS Unity, hizo exactamente eso.

A la altitud adecuada, el vehículo cayó de su nave nodriza, encendió un motor de cohete y se elevó por encima de la Tierra.

La unidad aceleró a aproximadamente tres veces la velocidad del sonido y alcanzó una altitud de 89.9 kilómetros.

Eso es aproximadamente 10 veces la altitud promedio de un avión comercial. Es el segundo vuelo para perforar el límite que el gobierno de EE. UU. Considera el borde del espacio.

La compañía dice que Beth Moses es la primera persona en volar como pasajero (no como piloto) a bordo de una nave espacial comercial.

Sin embargo, otro multimillonario interesado en el turismo espacial, Jeff Bezos, el fundador de Amazon y la compañía aeroespacial Blue Origin, cuestionó las capacidades de Virgin Galactic a principios de esta semana.

Bezos dice que uno de los problemas que tendrá que abordar Virgin Galactic, eventualmente, es que no están volando por encima de la línea Kármán (la altura donde se supone empieza el espacio) y que el vehículo actual no es muy capaz de hacerlo.

No hay un límite oficial, reconocido mundialmente, donde termina la Tierra y comienza el espacio.

La NASA y la Fuerza Aérea de los EE. UU. Consideran que la demarcación entre pilotos y astronautas se encuentra a una altitud de 50 millas (80.4672 km).

Pero Bezos dijo durante una conversación moderada por Jeff Foust de Space News que “para la mayor parte del mundo” el “borde del espacio se define como 100 kilómetros” o 62 millas de altura.

Por el momento la elegante cápsula de la tripulación vuela lo suficientemente alto para dar alrededor de cuatro minutos de ingravidez para los pasajeros.

Bezos agregó que Blue Origin planeaba lanzar inminentemente a sus primeras personas en el New Shepard, un sistema autónomo de cápsula de cohete y espacio completamente reutilizable.