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Nuestro mejor telescopio cazador de planetas ha terminado su misión

Adiós a nuestro muy querido caza-planetas Kepler. Los días del Telescopio Espacial han terminado. La NASA anunció el 30 de octubre que la nave espacial se quedó sin combustible y pronto se cerrará por completo.

Desde su lanzamiento en 2009, el observatorio ha encontrado más de 2600 planetas confirmados más allá de nuestro sistema solar y muchos más candidatos a exoplanetas que aún no se han confirmado. Los mundos de Kepler representan alrededor del 70 por ciento del total de exoplanetas que hemos confirmado.

“Antes de Kepler, no sabíamos si los planetas eran comunes o raros en nuestra galaxia”, dice el director de la división de astrofísica de la NASA, Paul Hertz. Ahora sabemos que hay una gran diversidad de planetas, similares y diferentes a los de nuestro sistema solar. “Debido a Kepler, lo que pensamos acerca de nuestro lugar en el universo ha cambiado”.

Kepler buscó mundos alienígenas usando el “método de tránsito”, encontrando las caídas de brillo causadas cuando un planeta cruza la cara de su estrella desde la perspectiva de la nave.

Su misión original iba a durar solo tres años y medio, pero a pesar del fracaso de dos ruedas de reacción utilizadas para apuntar a la nave en 2012 y 2013, ha estado operando durante más de nueve años y medio.

El final de Kepler no es inesperado: la embarcación ha estado en modo de suspensión de forma intermitente desde fines de septiembre debido a problemas para apuntarla con precisión. Estos problemas probablemente estaban relacionados con los bajos niveles de combustible que ahora se han agotado por completo.

“Recopilamos todos los datos científicos posibles y los devolvimos a la tierra de manera segura”, dice el ingeniero de sistemas Kepler Charlie Sobeck. “No nos quedaba ni una gota de combustible para nada más”. Ahora el equipo apagará a Kepler y lo dejará flotar en órbita alrededor del Sol, a una distancia segura de la Tierra. Los investigadores continuarán revisando los datos que Kepler capturó.

A pesar de que nos despedimos de la misión, sus descubrimientos seguirán estudiándose durante los próximos años. Aún deben analizarse unos 2 900 exoplanetas “candidatos” detectados por la nave, y la mayoría de ellos deberían terminar siendo sus descubrimientos más importantes, dijeron los miembros del equipo de Kepler.

Y Kepler continuará viviendo en la revolución de exoplanetas que ayudó a encender. Por ejemplo, en abril de este año, la NASA lanzó una nueva nave espacial llamada Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS), que busca mundos extraños que circundan estrellas que están relativamente cerca del Sol (utilizando el método de tránsito, como Kepler).  A lo largo de su vida útil, se espera que TESS haga un seguimiento de los planetas Kepler que aún no se han confirmado y que encuentre más de 20 000 mundos nuevos.

Fuentes: New Scientist,  Space.com 

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